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I Tried a Technical Challenge from the Great British Baking Show

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Every time I finish an episode of the Great British Baking Show and head into the kitchen, I feel like a kid cartwheeling in the living room after watching Olympic gymnastics. There’s something about seeing those athletes—I mean, bakers—schvitzing in the hellishly hot conditions of the tent that I find not only entertaining but also fomenting. It lights a fire under my butt and launches me straight toward the stand mixer with hopes that, with enough creaming and folding (and maybe some lessons in British pronunciations), I too could be in that tent, attempting the impossible: an ice cream bombe made from scratch in 90 minutes and 99° weather, a “selfie” constructed from cake, a chandelier of sugar cookies, a handshake with Paul Hollywood without crumbling to the floor.

And since this wasn’t actually the Olympics, my aspirations weren’t all that irrational. These tasks were something I—an avid home baker, just like all of the show’s actual contestants—could really, possibly, maybe, theoretically do. Hadn’t my years of baking brownies on the weekend (and—okay, okay, I’ll admit it—a few stints in professional kitchens) prepared me for this very moment? So, to see just what sort of baking chops I really had, I embarked on a journey to make just one recipe straight from one of the show’s technical challenges. How would I fare at the judges’ table?

The recipe

The constraints of a true technical challenge include a bare-bones recipe, a stunningly short period of time, and bakers groaning all around you (also: equipment spontaneously combusting and proofing drawers that seem intent to sabotage any dough that’s put inside). Since no one wanted to play GBBS with me, I would be on my own. And since I’m no masochist, I decided to give myself plenty of time and to choose a recipe from early on in the contest. It didn’t need to be anything totally wacky—no raspberry blancmange or two-tier lavender and lemon curd fox cake for me. Just something most of the bakers had made with moderate success.

So, I landed on Le Gâteau Vert, a lemony pistachio cake colored green with spinach (!), and the technical challenge from 2018’s cake week (episode 2). First of all, it was supposedly Claude Monet’s favorite cake, which he ate every year on his birthday. I love Monet! Who doesn’t? Second, did I mention its Kermit-green hue comes from spinach? Monet, you crazy artist, you. Third, it’s decorated with edible flowers. So twee. Fourth, could it even taste good (have I mentioned the spinach)? I had to know. And fifth, it’s made up of several components—marzipan, génoise sponge cake (pronounced gen-o-ease in British speak), buttercream, fondant—that would each present ample opportunity to flounder flourish. (If you’ve watched the episode…poor Karen!) Finally, it was short and simple, but less in the reassuring, “this’ll be easy” way, and more in the “holy cow, how do I make a sponge cake without any details about what the batter should look like” way.

The set up

Since I was only a contestant on the GBBS of my imagination, I had to source everything myself: multiple types of sugar (icing, caster, and “fondant icing sugar,” which does not seem to exist in the U.S.); 500 grams of pistachios (which, as it turns out, is a lot of money); kirsch (cherry brandy); and the impossible-to-track-down pistachio essence.

Now’s a good time to confess that I took some liberties here: Why buy pistachios when I could buy pistachio flour and skip the shelling and grinding? Why buy caster sugar when I could grind regular ol’ sugar in a food processor? And why order “fondant icing sugar” from the U.K. when I could just…find a poured fondant recipe consisting of white chocolate, corn syrup, and confectioners’ sugar? I wasn’t going to walk into a burning building blindfolded, okay?

The moment(s) of truth

I spread out my process over two days. (Call me an imposter—I’d say I’m a realist.) On day one, I made the marzipan and the génoise, both of which I chilled overnight. On day 2, I made the spinach buttercream and the fondant, which set me up to assemble the cake.

I started with the pistachio marzipan—baby steps!—which was easy to make. Mix ground pistachios with confectioners’ sugar, an egg white, and “pistachio essence” (equal parts vanilla and almond extract, in my version), then knead it together into a Play Doh-esque mass. The only problem was that one egg white did not even moisten the dry mixture. I added another, grateful that neither Prue nor Paul was looking over my shoulder, and trudged on.

Next came the “sponge” (a.k.a. the cake), which was doomed from the get-go. For a notoriously difficult cake (leavened with only eggs, rather than a mixture of baking powder and baking soda, génoise are known to fall flat), the instructions were vague. So…I started to read other recipes. But just for some reassurance! How “thick and pale” should the eggs really be? I wondered. Could I pour hot butter into that sensitive mixture without tempering it first? All of this outside research felt a little bit like taking an open-book exam—i.e. condoned cheating. The down side? It totally shook my confidence: What would I have done in the tent, with no access to well-written sponge recipes?

But once I saw that the cake didn’t rise high in the oven—it was a fairly squat thing, only an inch or so tall—I knew I should’ve separated the eggs, whisked the yolks until they held ribbons, and folded in well-whipped whites. Basically, I should’ve followed a different recipe altogether. Instead, I wrapped up my small friend, stuck it in the fridge, and tried to forget about the fact that I’d have to cut it in three horizontal slices the next day.

The following morning, I set out to make the French buttercream. First step: “spinach water,” made of blanched spinach blended up and squeezed through a cheesecloth. I then used this pond scum to make a simple syrup, which I brought up to 235°F. (This I also had to research, frantically Googling, “At what temperature does sugar syrup form a thread between two spoons?”). I streamed it slowly into egg yolks before adding softened butter, ground pistachios, and, for some reason, kirsch. It was at this point in the process that the entire Bon Appétit Test Kitchen began to smell so strongly of hot spinach that everyone walking by said aloud, “What is that smell?” I promised them the result would be delicious, trying to convince myself the same.

sarah jampel spinach cake

Photo by Chelsie Craig

Spreading the spinach buttercream over the first layer. The second “layer” is on the bottom right.

Next, I had to slice the sponge into three layers. This was a fool’s errand: No matter how many videos I watched about how to evenly divide a cake into layers, no matter how many toothpicks I used to mark where the slices should be, no matter how long and sharp my serrated knife, it was impossible. Senior food editors Molly Baz and Chris Morocco, standing nearby, grimaced. I got halfway through trimming off the first paper-thin layer when I decided to turn back and slice the cake in two instead. But this was sort of like deciding halfway through a bob haircut that you actually want a trim. The cake was butchered: The top “layer” was thin shavings of disparate pieces connected by the puniest of crumbs. If I were in the tent, Noel and Sandi would’ve come over to my station at this moment to offer some comedic relief. Instead, I had only the glares from BA’s food editors.

There was only one way forward: I smeared the bottom layer with spinach buttercream, pieced the crumbs on top, then covered the whole situation with more of the green stuff, hoping no one would notice that, where there were supposed to be three layers of cake, I had just one and a half. I rolled out the marzipan and draped it over the cake, an extremely satisfying process because it covered the whole mess in a smooth surface—the equivalent of stuffing the cake into Spanx.

sarah jampel spinach cake 4

Photo by Chelsie Craig

If an even marzipan cover hides all the mistakes, did they even ever happen?

The final step: fondant. Since I followed a different recipe entirely (forgive me, God), I had no problems. I poured the mixture—melted white chocolate, corn syrup, confectioners’ sugar, water, and leftover spinach water—over the cake and watched it drip down the surface and over the sides in thick ribbons. Now the cake wasn’t only smooth—it was also shiny. The one thing it wasn’t? Very green. The white chocolate muted the spinach’s green into something just shy of white, like the color of my sneakers after one day of wear.

sarah jampel spinach cake 3

Photo by Chelsie Craig

Pouring the fondant over top. It should’ve been a vibrant green but, instead, leaned towards off-white.

Thankfully, festooned with pansies and $50-per-pound Sicilian pistachios, it actually looked presentable. I wouldn’t have been so ashamed to bring it to the judges’ tables.

The part where we eat it

The cake sliced nicely: There was a layer of fondant and a layer of marzipan followed by a mash of sponge cake and buttercream.

Chris Morocco gave it one look and decided he wouldn’t deign to taste it: Génoise, he told me, was meant to rise, then be sliced into beautifully discrete layers. Chris, I said to myself (because I would never actually talk back to Chris), I was just (kind of sort of) following the recipe!!! Would the génoise have been fluffier, taller, prouder had I used Natasha Pickowicz’s extremely detailed recipe? Why, yes! Did the GBBS bakers have the knowledge and wherewithal to skip Prue’s instructions and go with what they knew to be a better technique? Clearly! With episodes that jump between nearly a dozen contestants, how the heck was I supposed to grasp the sort of wizardry going down when the cameras cut away?

sarah jampel spinach cake 1

Photo by Chelsie Craig, Food Styling by Sarah Jampel

It’s not so bad but, hey, where are the layers?

But Morocco missed out. Because it tasted…fine! The extreme amount of buttercream in comparison to sponge produced a sweet, tender, and not-at-all dry effect. The marzipan was pleasantly chewy, and the fondant, since it was mostly white chocolate and corn syrup, was candy-like. People liked it! It was nutty and lemony, with no detectable spinach. Some folks at the office even asked to take slices home. Maybe my cake, with its short stature, ill-defined layers, and dirty-white hue, wouldn’t have placed high in terms of looks, but it got the flavor down pat. It lost the swimsuit competition but won the talent segment.

So what did I learn, besides the fact that television is deceptive and that spinach is a suitable but stinky natural food coloring? Well, as much as people say baking is about precision, that’s only true if you’re following a recipe you trust. As soon as you sense that something isn’t right—like that sponge cake isn’t going to work if you pour hot butter directly into whipped eggs or that the dough is lumpy when it really should be smooth—that’s when baking becomes about instincts and improvisation. Those contestants aren’t just good bakers, they’re forward-thinking problem-solvers.

And on that note, I also learned that I won’t be tossing my hat into the GBBS ring any time soon.



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Santé Et Nutrition

Démystifier la dyslexie

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(EN) Les enfants entament une nouvelle année scolaire au cours de laquelle ils vont se faire des amis, s’adapter à leurs nouveaux enseignants et faire face à de nouveaux défis. Certains d’entre eux auront plus de difficultés que d’autres, mais comment savoir si un trouble d’apprentissage ne nuit pas à votre enfant et à sa capacité de réussir ?

L’un des troubles les plus fréquents est la dyslexie. Environ 15 % des Canadiens en sont atteints et pourtant, selon une étude récente, moins d’un tiers d’entre nous serait capable d’en reconnaître les signes.

Bien que la dyslexie ne se guérisse pas, il est possible de la contrôler grâce à une détection précoce et à un enseignement adéquat. C’est pourquoi il est important de pouvoir reconnaître la dyslexie.

Voici ce qu’il faut savoir :

Qu’est-ce que c’est ? La dyslexie est un trouble d’apprentissage qui se caractérise par des difficultés à identifier les sons produits en parlant et à reconnaître les lettres, les mots et les chiffres. Le cerveau interprète mal les sons, les lettres et les chiffres quand il les assemble et en arrive souvent à tout mélanger, ce qui est déroutant pour la personne. La dyslexie touche tout le monde de la même façon, sans considération de genre et peu importe le milieu socio-économique ou l’origine ethnique de la personne.

Que peut-on faire ? Si vous pensez que votre enfant peut être dyslexique, n’attendez pas pour réagir. Il existe de nombreux tests à passer en ligne qui peuvent vous aider à l’identifier. Si vous croyez que c’est le cas, demandez à accéder à des ressources supplémentaires à votre école ou communiquez avec un tuteur spécialisé en littératie structurée. Faites appel à des groupes d’entraide pour en apprendre davantage.

Comment favoriser la réussite ? « Ce n’est pas parce qu’une personne a reçu un diagnostic de trouble d’apprentissage qu’elle ne peut pas réussir dans la vie. Ses apprentissages se font tout simplement d’une manière différente », explique Christine Staley, directrice générale de Dyslexia Canada. « Une détection précoce et un enseignement adéquat en lecture sont essentiels pour contrôler la dyslexie et ouvrir la voie à un brillant avenir. »

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Les extincteurs portatifs améliorent la sécurité à domicile

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(EN) Lorsqu’un incendie se déclare, chaque seconde compte. S’ils sont utilisés rapidement et de façon efficace, les extincteurs de feu portatifs peuvent aider à sauver des vies. C’est pourquoi ils font partie de ces éléments importants qui permettent d’assurer votre sécurité et celle de votre famille à domicile.

Suivez ces conseils concernant la façon d’utiliser un extincteur de feu et le meilleur endroit pour l’installer afin d’être prêt en cas d’urgence :

Comparez les caractéristiques. Choisissez un extincteur résidentiel doté d’une goupille de métal et d’un levier de commande, aussi durable qu’un extincteur de qualité commerciale, ainsi que d’un manomètre à code couleur facile à lire afin de vous assurer que l’appareil est chargé. Sachez qu’il n’est pas sécuritaire d’utiliser un extincteur qui a déjà été déchargé, surtout qu’il existe maintenant des extincteurs rechargeables qui peuvent être rechargés par un professionnel certifié si vous avez utilisé l’appareil.

Sachez comment vous en servir : Tous les extincteurs de feu sont vendus avec des instructions d’utilisation. Toutefois, plus de 70 % des consommateurs qui possèdent un extincteur affirment ne pas se sentir à l’aise de le faire fonctionner. Solution pratique et conviviale, le pulvérisateur d’incendie First Alert est une bombe aérosol au design simple qui constitue un dispositif supplémentaire efficace pour les incendies domestiques. Grâce à une buse précise qui permet de pulvériser sur une grande surface, l’utilisateur peut mieux contrôler l’application. De plus, comme il n’y a pas de goupille à tirer ni de levier à serrer, il est possible d’éteindre un incendie rapidement.

Gardez à portée de la main : Lorsque chaque seconde compte, il est essentiel d’avoir un extincteur de feu à proximité afin de réagir rapidement. Il est préférable de placer un extincteur à chaque étage de la maison et dans les pièces où le risque d’incendie est plus élevé, comme la cuisine et le garage. La National Fire Protection Association (NPFA) recommande d’installer des extincteurs à la sortie des pièces afin de les décharger et de vous sauver rapidement par la suite si l’incendie ne peut être maîtrisé.

Sachez quand quitter la maison. Une des composantes d’un plan d’intervention en cas d’incendie consiste à essayer d’éteindre un petit incendie avec un extincteur de feu, mais l’objectif principal doit être l’évacuation de la famille en toute sécurité. Un extincteur n’est pas un substitut à la mise en place d’un plan d’évacuation résidentielle en cas d’incendie, qui doit être pratiqué régulièrement, ni à l’installation d’avertisseurs de fumée fonctionnels dans toute la maison – un à chaque étage et dans chaque chambre, afin de permettre la détection rapide d’un incendie.

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Comment aider un bébé à développer son goût

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(EN) Un bébé qui n’est pas encouragé à manger une variété d’aliments dès son plus jeune âge aura de fortes chances à devenir un enfant difficile qui n’acceptera que ses plats préférés, comme des croquettes de poulet ou des hotdogs.

Pour faire en sorte que votre bébé soit ouvert et enthousiaste lorsque vient le moment d’essayer de nouveaux aliments, Nanny Robina, l’une des plus grandes expertes en matière d’éducation des enfants au Canada, vous propose des conseils pour faire de votre un enfant un gourmet aventureux :

  • Offrez de la variété. Restez constants et introduisez autant de nouveaux aliments que possible, ainsi que des collations colorées et attrayantes.  Offrir au bébé une variété de saveurs et de textures et même des aliments qui fondent facilement dans la bouche est un excellent moyen de s’assurer qu’il demeure ouvert à une variété d’options.
  • Mangez avec lui. Asseyez-vous près de votre bébé et mangez à côté de lui. Les enfants imitent souvent ce qu’ils voient, alors manger avec eux et leur montrer à quel point vous appréciez le repas en lançant quelques exclamations du type « Hummm! C’est vraiment bon! » peut avoir d’excellentes répercussions. Nanny Robina ajoute que leur donner des collations faciles à saisir, comme des barres tendres faciles à mâcher, est une autre façon de les encourager à essayer des nouveautés et à manger seuls.
  • Soyez patients. Les goûts de votre bébé sont peut-être limités et difficiles à élargir, mais poursuivez son éducation sans baisser les bras. Il est utile de toujours avoir quelques options prêtes à manger sous la main comme les fondants de smoothie PC Biologique : Ils fondent facilement dans la bouche et sont offerts en deux délicieuses saveurs, dont banane, mangue et fruit de la passion, puis banane et fraise.

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