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La vraie histoire du calibre El Primero

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Présenté en 1969, à la barbe de ses concurrents, ce chronographe automatique créé par Zenith demeure le plus célèbre de l’horlogerie suisse. Et pourtant, il a bien failli disparaître.

Lorsque au début des années 2000, nous écrivions dans ces colonnes que le mouvement El Primero était un prototype pas tout à fait opérationnel quand il fut dévoilé précipitamment à la presse en janvier 1969, pour damer le pion au groupe Chronomatic* qui travaillait sur un projet similaire, Thierry Nataf, alors président de Zenith, prit la mouche. «Nous avons été les premiers au monde à sortir un calibre chronographe à remontage automatique. Un point c’est tout! C’est d’ailleurs pour cela qu’il a été nommé El Primero, “le premier” en espéranto.»

Vingt ans après, Julien Tornare, quatrième PDG de cette entreprise depuis que LVMH l’a rachetée en 1999, avance d’autres arguments. «Dans les années 1960, les Suisses et les Japonais étaient en compétition pour développer un chronographe à remontage automatique. Cela s’est joué à quelques mois. Tous les calibres sont sortis pratiquement la même année. Selon les documents retrouvés dans nos archives, quand le 10 janvier 1969, Zenith présentait le calibre El Primero, il fonctionnait parfaitement. Sa force réside dans sa construction, soit un mouvement à roue à colonnes 100 % intégré à laquelle est associée une haute fréquence de 36.000 alternances par heure. Sans compter qu’El Primero affiche une épaisseur d’à peine 6,5 mm. Certains ont oublié à quel point ce mécanisme, avec ces innovations, a révolutionné l’industrie.»

Un plan original  du calibre de 1969.
Un plan original  du calibre de 1969. Zenith

Le trésor de Charles Vermot

Pourtant, avant de devenir le chronographe favori de Bill Clinton, de Sean Connery et de Sean Penn, El Primero a connu une traversée du désert. Sa naissance fut longue et douloureuse. Sept ans de gestation dans un contexte agité. Dans les années 1960, le quartz asiatique est sur le point de menacer l’industrie traditionnelle suisse qui tente d’élaborer des montres mécaniques plus précises. En 1962, Zenith s’y attelle. Sous le nom de code «3019PHC» se cache le projet d’un chronographe automatique d’un nouveau genre: un calibre qui ne serait pas le fruit du simple rajout d’un module de chronographe à une base automatique. La marque traîne, la concurrence avance. En 1967, la rumeur d’un projet similaire, mené par le groupe sus-cité, pousse Zenith à accélérer le mouvement. L’horloger parvient à lancer El Primero deux mois à peine avant la sortie de celui de ses petits camarades. Sa haute fréquence de 36.000 alternances par heure (contre 18.000 pour un mouvement classique) le rend deux fois plus précis qu’un chronographe standard. Et lui permet surtout d’être le premier du genre à mesurer les temps au 1/10 de seconde. Mais ces qualités intrinsèques ne profitent pas encore au Speedy Gonzales de l’horlogerie.

» LIRE AUSSI – El Primero, le chronographe automatique le plus rapide du monde

En 1971, la marque fondée au Locle (Suisse) en 1865 par un certain Favre-Jacot est vendue à la Zenith Radio Corporation, à l’origine un fabricant de radios et de téléviseurs de Chicago… En prenant le destin de la manufacture helvétique en main, les Américains le brisent. En compétition avec le quartz, El Primero ne se vend pas. Au milieu des années 1970, en pleine débâcle de l’horlogerie traditionnelle, ordre est donné à Zenith d’arrêter la production des mouvements mécaniques et de détruire tous les outillages et les machines nécessaires à la fabrication d’El Primero. C’est grâce à Charles Vermot, responsable de l’un des ateliers que le calibre a pu sauver ses rouages. Avec l’aide de son frère Maurice, il planque 150 étampes, plans et outils, créés pour le fameux calibre, dans le grenier de la manufacture dont ils cimentent la porte d’entrée.

Zenith est revendu, en 1978, à un consortium d’industriels suisses, lesquels entendent ressusciter la production d’El Primero, notamment pour le vendre à de grandes marques de compatriotes en quête d’un mouvement chronographe automatique de haute facture. Grâce au trésor des Vermot, la fabrication peut être relancée.

«Notre objectif est de nous appuyer sur le passé pour construire l’avenir. Ainsi, pour les 50 ans d’El Primero, nous proposons un coffret édité à 50 exemplaires comprenant trois chronographes»

Julien Tornare, PDG de Zenith

Dans les années 1980, Ebel, Panerai, Rolex en équipent leurs montres. El Primero devient une référence horlogère. À tel point que, pendant des années, 80 % de la production de ce sujet d’exception est vendue à autrui. Zenith perd son image, El Primero, sa notoriété en étant enfermé dans des boîtiers qui ne portent pas son nom. Le rachat de l’entreprise par LVMH va changer la donne. En 2001, le Français Thierry Nataf fait de ce calibre la pierre angulaire de sa stratégie et parvient à rendre sexy une marque qui ne l’était pas. Il ouvre le cadran des montres et rend visibles les «battements du cœur» d’El Primero, multiplie les complications horlogères développées sur la base de son mécanisme fétiche. Seulement, les prix flambent. Les puristes et l’industrie crient à la trahison… Nataf est remplacé par le Genevois Jean-Frédéric Dufour (ancien directeur de la manufacture LUC de Chopard et futur président de Rolex) qui s’emploie jusqu’en 2014 à remettre Zenith dans des rails plus orthodoxes avec une offre au design plus apaisé et des modèles rendus nettement plus abordables.

Les trois chronographes du coffret du 50 <sup>e</sup> anniversaire, édité à 50 exemplaires.
Les trois chronographes du coffret du 50 e anniversaire, édité à 50 exemplaires. photomontage Le Figaro

Aujourd’hui, si entre 60 et 70 % des montres Zenith sont équipées d’une base El Primero, sa place soulève plusieurs questions. «Un mouvement aussi connu, plus célèbre que la marque, qui prend autant d’importance, est-ce une faiblesse ou une force pour Zenith ?» s’interrogeait Jean-Claude Biver lorsqu’il dirigeait la branche horlogère de LVMH. «C’est une force quand, aux côtés de ce mouvement icône, on apporte une montre icône, répond Julien Tornare dont l’entreprise produit environ 20.000 garde-temps par an. Notre objectif est de nous appuyer sur le passé pour construire l’avenir. Ainsi, pour les 50 ans d’El Primero, nous proposons un coffret édité à 50 exemplaires comprenant trois chronographes. Le premier est une réédition fidèle de la montre de 1969, le second est un Chronomaster classique dont le mouvement a été optimisé, le troisième est une Defy qui mesure les temps au 1/100 de seconde. Et nous avons disposé dans ce coffret un quatrième coussin pour accueillir un prochain chronographe au 1/1000 de seconde…» En attendant, Zenith annoncera après la foire de Bâle 2019 avoir produit un million de mouvements El Primero depuis cinquante ans.

* Groupe Chronomatic: Breitling, Hamilton-Büren, Heuer et Dubois-Dépraz.

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Place aux guinguettes dans le Sud-Ouest

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Après une première destination réussie pour les guinguettes de Montréal au parc de l’Ancienne-cour-de-triage dans le Sud-Ouest, c’est au tour de Griffintown d’accueillir cette fête estivale.

C’est l’organisme à but non lucratif (OBNL), le Village de Noël de Montréal, qui est derrière ce concept de fête gourmande, culturelle et artisanale sur le bord de l’eau.

Après de nombreux évènements préparés pendant la saison hivernale, comme au marché Atwater et au Quartier des spectacles de la Place des arts, le Village de Noël de Montréal souhaitait développer des activités pendant l’été.

«Au marché de Noël, c’est pas mal ça qu’on fait aussi. [On offre] une programmation culturelle variée et on met en relief l’artisanat et la gastronomie locale», explique la directrice générale de Village de Noël de Montréal, Line Basbous.

Ce nouvel évènement estival permet également à l’OBNL de conserver son personnel et de recruter de nouveaux employés tout au long de l’année.

Concept des guinguettes

Une guinguette est un cabaret populaire français, à l’image d’une station balnéaire estivale. À Montréal, quatre guinguettes mobiles sont prévues.

Le nouveau restaurant conçu pour l’événement, Merci Tata, accueille la population dans une ambiance décorée et festive sur le bord de l’eau, soit via le canal de Lachine, le fleuve Saint-Laurent et la rivière des prairies.

«C’est une conception alimentaire qui intègre l’événement. C’est la station gourmande qu’on retrouve dans toutes les guinguettes», précise la directrice générale.

Succès

Du 12 au 27 juin, le parc de l’Ancienne-cour-de-triage dans le Sud-Ouest a accueilli la première guinguette mobile.

«Quand on a commencé le montage [du site] la semaine qui a précédé le lancement, les gens s’arrêtaient pour poser des questions. On a senti qu’il y avait un certain enthousiasme pour le projet», note Mme Basbous.

Lors des dix jours d’opération de la guinguette au parc de l’Ancienne-cour-de-triage, située le long du canal de Lachine, environ 7000 personnes ont profité des installations de la première édition.

Retour

La guinguette mobile reviendra dans le Sud-Ouest. Un peu plus à l’est, cette fois, elle prendra place jusqu’au 25 juillet à la place des Ouvriers au parc Lien Nord, en bordure du canal de Lachine, au début de Griffintown.

Plusieurs artisans locaux seront sur place afin de présenter leurs cosmétiques, décorations, vêtements, bijoux et produits alimentaires.

Même s’il est encore tôt pour se prononcer sur un possible retour des guinguettes et de son restaurant Merci Tata l’an prochain, l’intérêt se fait sentir par la population.

«On voit bien qu’il y a un enthousiasme pour ce projet. On espère pouvoir le faire durer année après année», souligne Mme Basbous.

Une guinguette stationnaire pour l’été est présente au parc Jean-Drapeau jusqu’au 3 octobre. Une guinguette mobile est également prévue à l’Îlot John Gallagher dans Verdun en août.

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«La belle tournée»: des artistes tombés amoureux de Montréal!

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Claudia Bouvette et Luis Clavis ont composé à distance la chanson «Kodak jetable», qu’ils interpréteront à «La belle tournée», où la région montréalaise sera en vedette, lundi soir. 

Un duo mitonné alors qu’elle séjournait chez sa mère, à Bromont, et que lui était dans son studio de Montréal, pendant le premier confinement du printemps 2020.

Outre cette langoureuse pièce, Bouvette et Clavis ont en commun d’être natifs de l’Estrie et des Cantons de l’Est, Bromont pour elle, Sherbrooke pour lui, d’avoir adopté Montréal au début de leur carrière… et d’en être tombés amoureux.

Luis Clavis s’y est établi après le cégep avec ses comparses de Valaire et Qualité Motel, tandis que Claudia Bouvette avait 15 ans quand elle a participé à «Mixmania 2» et a dû pour ce faire s’installer pendant deux mois dans un loft du Vieux-Montréal. Elle a ensuite décroché rôles et engagements qui l’ont amenée de plus en plus souvent dans la métropole.

Début vingtaine, elle louait un premier logis dans Villeray et, depuis cinq ans, l’artiste de 26 ans est une fière résidente d’Hochelaga-Maisonneuve, un quartier qu’elle estime de plus en plus tendance, tout en demeurant accessible.

«Je me souviens, au début, quand j’habitais dans le sous-sol de mon « chum », dans Ahuntsic, je ne pouvais pas passer plus qu’une semaine à Montréal, car je trouvais ça trop intense, a raconté Claudia. J’avais besoin de retourner à la campagne, d’être dans un train de vie un peu moins bruyant et rapide. Après, je suis devenue plus autonome, et j’ai vraiment eu la piqûre. Maintenant, c’est l’inverse: je dois me forcer pour aller voir ma famille à Bromont!»

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De l’univers du cirque à celui de la restauration

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« Quand je suis passé chez le notaire, mes genoux ont flanché. Je me suis dit : est-ce que je viens de faire la plus grande connerie de ma vie ? Mais finalement, ç’a été une bonne décision », raconte en riant Peter Balov, propriétaire du nouveau Bistro Sofia. 

Quelques mois plus tard, assis devant son établissement, en plein cœur de la Petite-Patrie à Montréal, il savoure maintenant le moment. Le Québec est déconfiné, son bistro est sur le chemin de la rentabilité, mais le saut vers la restauration a été parsemé de doutes.  

« Je suis foncièrement un nomade. J’ai toujours travaillé dans le monde du cirque et du théâtre, en sonorisation, puis comme directeur de production. Je voyageais partout dans le monde avec ma conjointe qui a été longtemps acrobate. Puis, la pandémie est arrivée, ma vie a basculé », raconte-t-il. 

D’un dépanneur… à un restaurant ! 

Lors de cette semaine fatidique du 9 mars 2020, il est en tournée en Iowa. Le spectacle est annulé en quelques heures, il doit rentrer en catastrophe à Montréal et réinventer sa vie professionnelle. 

« On a fait une réunion sur Zoom avec les collègues. Et là, un artiste m’a demandé : que vas-tu faire ? À la blague, j’ai dit, je vais m’acheter un dépanneur, on aura toujours besoin de dépanneurs ! Et c’est resté dans ma tête, c’est devenu une petite épicerie, puis un café, puis je suis arrivé avec l’idée d’un restaurant », dit-il. 

Une cuisine typiquement bulgare

Il décide alors d’ouvrir un bistro qui va mettre en valeur une cuisine qui célèbre ses origines. « Je suis né en Bulgarie et je suis arrivé à Montréal en 1994. Donc, je voulais un restaurant qui représente ce que je suis », relate Balov. 

Son but ? S’approvisionner avec des produits bulgares, mais aussi des aliments frais du Québec. « J’ai toujours aimé le marché Jean-Talon. Donc, on achète là-bas, mais on fait une grande place à la cuisine des Balkans ». 

Sur le menu du restaurant qui a ouvert en décembre dernier, on retrouve des mezze, des grillades et salades. Après des mois d’incertitudes, la clientèle augmente de semaine en semaine. « Il y a eu un excellent bouche-à-oreille et je souhaite vraiment que les gens se sentent bien ici », dit-il.  

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