Medical journal corrects two flawed articles by Dr. Gideon Koren

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A medical journal that for more than 20 years published advice about drug safety for pregnant women has issued a rare correction related to two questionable articles by the column’s lead author.

Canadian Family Physician (CFP), the official journal of the College of Family Physicians of Canada, published the correction in its January 2019 edition outlining concerns with the articles co-authored by Dr. Gideon Koren, former head of the SickKids’ Motherisk program and director of its discredited lab.

Former head of Motherisk program under investigation by medical regulator

The 177-word correction comes after a Star investigation that exposed flaws in medical publishing, including the inability and unwillingness of journals and research institutions to correct and preserve the integrity of the scientific record.

Corrections, the Star found, routinely take years to be published, if they happen at all.

The Star investigation prompted the Hospital for Sick Children to announce in December it will conduct a wholesale review of Koren’s vast body of work. In its review of 1,400 articles co-authored by Koren over 30 years, the Star identified what appear to be problems in more than 400 of his papers, including nearly 200 published in Canadian Family Physician.

The problems include inadequate peer review, failures to declare, perhaps even obscure, conflicts of interest and, in a handful of cases, lies about the methodology used to test hair for drugs. We identified just 18 instances in the 400 studies flagged by the Star where it appears journals have taken action, in the form of a correction or clarification.

The two articles being corrected by CFP, Nausea and vomiting of pregnancy. Evidence-based treatment algorithm and Treatment of nausea and vomiting in pregnancy. An updated algorithm, were not properly peer-reviewed, according to the correction, and failed to disclose a conflict of interest.

The correction also said the articles “did not provide satisfactory evidence that would have justified the recommendation” to prescribe Diclectin, a combination of antihistamine and vitamin B6, as a first-line of defence.

That recommendation was among the guidelines to treat morning sickness that were developed by Motherisk and endorsed and published by The Society of Obstetricians and Gynaecologists of Canada.

The journal withdrew its endorsement of the guideline in 2017, acknowledging in an editorial that it hadn’t subjected these regular articles to double-blind, peer reviews because of its “long-standing relationship with Motherisk.” The journal published regular articles under the title “Motherisk Update” from 1995 to 2016.

Until now, the two articles stood uncorrected in the literature.

Dr. Nav Persaud, a researcher and family physician at St. Michael’s Hospital, who co-authored a paper five years ago that questioned the recommendations in these two articles, said the medical profession in Canada has failed pregnant women with nausea and vomiting during pregnancy by issuing and recommending the faulty guideline. He said the two papers are not reliable and should be removed from the literature.

“I hope that this is a temporary measure on the road to doing what needs to be done,” Persaud said. “The fact that this is the second time that Canadian Family Physician has addressed this issue indicates that they should deal with it definitively.”

Visitors to each of the articles, which are still published on CFP’s website, are met with a note directing them to the correction. The correction guides them to a 2017 commentary written by Dr. Nick Pimlott, CFP’s scientific editor, that describes several concerns the journal had found with Koren’s work.

Neither Koren nor his lawyers responded to the Star’s request for comment.

Pimlott told the Star that the journal’s Editorial Advisory Board decided several months ago that these two articles did not meet criteria for retraction which he said is “commonly defined as conclusive evidence of scientific fraud or misconduct.”

“The Board felt that it would be important to provide clarification of the issue for CFP readers,” he said. “For this reason, a decision was made by the (board) to publish a correction.”

CFP’s correction says that for the two articles there was an undisclosed conflict of interest with Duchesnay, the manufacturer of Diclectin.

The articles, published in 2002 and 2007, were among 270 articles that the Star found referenced, in some way, “The Research Leadership for Better Pharmacotherapy during Pregnancy and Lactation.” This was not an actual fund, SickKids has said, but a name Koren created to describe “unrestricted funding he had available at different points in time.”

In 2015, SickKids said that the primary donor in the years leading up to the Motherisk scandal was Duchesnay. The hospital has said that in some cases where Koren used the “Research Leadership” name, he did not acknowledge funding from that drug company.

Persaud and co-authors had re-analyzed a 1997 Koren paper that underpinned his views of Diclectin and led to the guideline to prescribe the drug.

SickKids has confirmed some of Persaud’s findings, including that Koren’s 1997 paper overstated the number of subjects involved in that study. SickKids also said that an independent reviewer, hired by the hospital to assess the paper, concluded that its claim that the antihistamines in Diclectin have a protective effect against major malformations was not supported by the data. Antihistamines, the reviewer concluded, are neither protective nor harmful.

Pimlott said CFP is reviewing all Motherisk articles it has published.

Michele Henry is a Toronto-based investigative reporter. Follow her on Twitter: @michelehenry

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Politique canadienne: nos cinq articles les plus lus de 2018

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En 2018, les lecteurs du Devoir se sont surtout intéressés aux péripéties de Martine Ouellet à la tête du Bloc québécois. Mais le sort réservé aux francophones par le nouveau gouvernement conservateur de l’Ontario a lui aussi su attirer l’attention de notre lectorat. Palmarès.

5e position : Catherine McKenna photographiée avec un tablier de la pétrolière Enbridge

La ministre fédérale de l’Environnement, tout sourire, en train de servir des crêpes en portant un tablier à l’effigie de la pétrolière Enbridge ? Il n’a suffi que d’une photo pour qu’une tempête se lève sur les réseaux sociaux, où certains y ont vu un appui à l’industrie pétrolière et à l’exploitation des sables bitumineux.

4e position : La saignée se poursuit au Bloc québécois

Au Bloc québécois, on croyait que le conseil général de la fin avril avait réglé la question du leadership de Martine Ouellet. Mais à peine était-il terminé que la saignée se poursuivait, cette fois avec la démission de la vice-présidente du parti, Kédina Fleury-Samson.

3e position : Doug Ford sacrifie les francophones de l’Ontario

Fini l’Université de l’Ontario français, terminé le Commissariat aux services en français de l’Ontario : à la mi-novembre, le premier ministre Doug Ford mettait la hache dans les services aux francophones de sa province. Un électrochoc qui a mobilisé les Franco-Ontariens, et qui s’est fait sentir jusqu’au Québec.

2e position : Les appuis de Martine Ouellet s’effritent encore

2018 fut un véritable supplice de la goutte pour Martine Ouellet et le Bloc québécois. À la fin mars, le mécontentement envers la chef du parti était tel que plusieurs ténors laissaient déjà entendre qu’ils lui retireraient leur appui.

1re position : Martine Ouellet menace de poursuivre l’émission La joute

Si une anecdote illustre bien la tempête qui a secoué le Bloc québécois et son ancienne chef, c’est celle de l’envoi d’une mise en demeure à l’émission La joute de TVA. Les panélistes avaient alors remis en doute le tempérament de chef et l’honnêteté de Martine Ouellet, à son grand déplaisir. En fin de compte, il n’y aura eu ni rétractation ni poursuite, et Mme Ouellet a depuis quitté la chefferie du Bloc.

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Politique québécoise: nos cinq articles les plus lus de 2018

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C’est sans contredit l’arrivée au pouvoir de François Legault et de la CAQ, après quinze ans de règne quasi exclusivement libéral, qui a marqué 2018, année électorale au Québec. Mais les promesses des différents partis ont aussi attiré l’attention des lecteurs du Devoir. Palmarès.

5e position : Vos voisins ont-ils voté comme vous ?

En se basant sur les données du Directeur général des élections du Québec (DGEQ), Le Devoir a créé une carte interactive permettant de voir qui a voté pour qui dans chaque bureau de vote au Québec — ou presque. Et qui permet de bien voir la vague bleu pâle qui a déferlé sur de nombreuses sections de vote.

4e position : Les promesses des partis sont-elles financièrement réalisables ?

Si chaque parti réalisait ses promesses de campagne, dans quel état se trouveraient les finances du gouvernement à la fin du prochain mandat ? C’est pour répondre à cette question que l’équipe du Devoir a mis à l’épreuve les engagements de chaque camp dans une visualisation interactive.

3e position : Couillard veut un référendum sur le mode de scrutin

Lors de la campagne électorale, alors que les chefs de tous les autres partis majeurs s’entendaient sur la nécessité d’une réforme du mode de scrutin, le chef libéral Philippe Couillard s’est fermement planté dans le camp adverse en entrevue éditoriale au Devoir, disant même être prêt à défendre sa position dans une campagne référendaire.

2e position : Une première femme voilée fait le saut en politique au Québec​

En 2018, pour la première fois, une femme voilée, Eve Torres, s’est présentée aux élections québécoises. Le dépôt de sa candidature à l’investiture de QS dans Mont-Royal–Outremont, en avril, a donné un avant-goût des débats qui ont animé l’été et l’automne politiques au Québec.

1re position : Le PLQ en recul dans un nouveau sondage

Le 11 septembre, à quelques jours du premier débat des chefs, un sondage Léger réalisé pour Le Devoir et The Gazette levait le voile sur une tendance qui s’est finalement avérée cruciale le 1er octobre : le PLQ battait en retraite. Le coup de sonde révélait aussi un léger repli de la CAQ. Comme quoi les sondages n’ont pas toujours entièrement raison…

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