Doctors can now prescribe a visit to the ROM through a new initiative to combat anxiety and loneliness

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When Nafisa Nezam Omar was diagnosed with post-traumatic stress disorder, she got an unusual prescription: T’ai Chi.

Several months after enrolling in the traditional style of martial arts, Omar, who lost her husband to a heart attack as well as a brother to gunfire and a sister to rocket shelling in Kabul, says she’s “finally being able to enjoy my life.”

“I’m now volunteering and doing well,” she said.

The Rexdale Community Health Centre, where her doctor is based, is among Ontario community health centres taking part in a pilot program that offers social and artistic remedies — including choir classes, fishing lessons, knitting and a visit to the Royal Ontario Museum — as an alternative treatment for certain health issues such as anxiety and loneliness.

The ROM announced Thursday it would be offering 5,000 free passes, each valid for four people, as part of the project.

“One of the things they’re trying to promote is a sense of belonging and empowering people to participate,” said Kate Mulligan, director of policy and communications for the Alliance for Healthier Communities, which represents 107 community-governed primary health care organizations and is leading the one-year program.

“It might be that the physician or nurse practitioner sees that you’ve been coming in 10 times and a medical solution is not readily available for what’s bothering you.”

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Among the most common complaints — gobbling up physician time and cost OHIP — is loneliness, Mulligan said.

She said through the program patients who meet the criteria are referred to a link worker, who walks them through a menu of treatment alternatives. The full menu of programs are free of charge to participants.

“The Rexdale program has focused on ROM-type things and getting people to participate in the community,” Mulligan said.

The concept of “social prescriptions” — where health practitioners prescribe artistic and social activities as alternatives to medication for people with mental health difficulties — started in the U.K., and has caught on in Montreal.

The Ontario program was launched this summer with a $600,000 grant from the provincial health ministry, targeting health needs of people who aren’t well-served by the mainstream health system, such as people who are racialized, LGBTQ, those facing employment barriers and Indigenous people, Mulligan said.

“The money is not for us to hire staff at the centres or implement,” she said. “It’s more to do with how to evaluate this, so we can learn how it works and see if it improves health outcomes and reduces costs to the health system.”

Aided by a group of mentors parachuted in from the U.K. — where social prescribing shows promising results — the local team commenced designing Ontario’s first model for social prescribing in June.

An evaluation of a similar project in Gloucestershire, England, done by the University of West England in 2016, showed a 23 per cent decline in attendance and emergency admissions, decreasing dependence on primary care, and physician appointments declining by 21 per cent in the six months after a social prescription.

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“It’s really taking off in the U.K and their context is similar enough that we could see a strong connection and a way to sort of transfer the approach to here,” Mulligan said.

She’s keen on tracking how singing groups, such as choirs, might increase lung capacity for people battling chronic obstructive pulmonary disease.

“There can also be singing groups for people with Alzheimer’s,” she said.

The fate of the program will hinge on final outcomes, but Mulligan said if uptake figures are any barometer, then the thousands of people she estimates are already socially prescribed in Ontario is a precursor to success.

“Within the next six to 10 months we will have answers for the type of health outcomes we’re seeing,” Mulligan said.

The objective is to draft a final report recommending how to make social prescribing permanent for the 11 participating community health centres and potentially expand out to others under the Alliance’s banner.

“The plan is to make this sustainable for them without having to infuse any new workers or new money,” Mulligan said. “It’s an expectation that all 11 will continue doing it.”

The program is being heralded as a groundbreaking yet vastly underrated method by supporters, such as Dr. Iris Gorfinkel, a general practitioner in Toronto.

“I’m a huge proponent of this idea,” said Gorfinkel, who wants to see the practice expanded. “As family doctor I see so much loneliness and so much problems that arise directly from loneliness.”

With medical evidence linking loneliness to several psychiatric disorders, it represents a “very large aspect” of Gorfinkel’s work as a general practitioner.

“Consider that about 25 per cent of visits to a family doctor are related to psychological matters,” she said.

She said studies in England have found loneliness can be equivalent to smoking in terms of its health effects.

“It’s extremely damaging,” she said, so much so that she contends it should be a part of doctors’ routine questions during patient visits.

The outcome of the study will be highly anticipated in medical circles, she said.

“I’m looking forward to their findings,” Gorfinkel said.

Jason Miller is a breaking news reporter based in Toronto. Reach him on email: jasonmiller@thestar.ca

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Jeux vidéo : les ROM et l’émulation menacés par la renaissance du rétro

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Un texte de Karl-Philip Vallée

Un verdict fracassant est tombé mardi dans une poursuite opposant Nintendo à deux sites spécialisés dans la distribution de ROM, des jeux vidéo piratés compatibles avec des consoles virtuelles. Jacob et Christian Mathias, le couple américain derrière les sites LoveRETRO et LoveROMS, ont été condamnés par un juge de l’Arizona à verser 12 230 000 $ US en dédommagement à Nintendo pour avoir enfreint les lois gouvernant le droit d’auteur.

Le jugement rendu mardi pourrait agir comme une douche froide dans la communauté marginale de l’émulation, qui avait jusqu’ici réussi à éviter les amendes trop salées, quand elle n’était pas carrément ignorée par l’industrie.

L’ABC de l’émulation

L’émulation et les ROM sont pourtant considérés comme une forme de piratage. L’émulation consiste à concevoir un logiciel capable d’imiter le fonctionnement d’une machine. Il est donc par exemple possible de jouer au Game Boy sur son ordinateur en se servant d’un émulateur de cette console.

Les ROM sont quant à eux les fichiers de jeux normalement contenus dans les cartouches ou les disques vendus en magasin. Les ROM peuvent être extraits des supports légitimes pour ensuite être distribués – souvent gratuitement – sur le web.

Les adeptes de l’émulation se défendent des accusations de piratage en affirmant qu’il s’agit d’une façon de faire une copie de sauvegarde de leurs jeux achetés légalement, mais la réalité est parfois tout autre. Photo : Getty Images/robtek

Les adeptes des ROM disent qu’il s’agit d’une façon de conserver de vieux jeux ou de faire une copie de sauvegarde de jeux achetés légalement.

De l’indifférence aux poursuites judiciaires

Malgré quelques poursuites, généralement réglées hors cour pour des sommes dérisoires selon la presse spécialisée, les ROM suscitaient jusqu’à maintenant l’indifférence des studios et des fabricants de consoles. Leur existence est connue depuis de très nombreuses années, mais elle n’a que rarement causé des réactions publiques dans l’industrie.

La situation est toutefois appelée à changer avec le retour en force des jeux vidéo rétro et d’une vague de nostalgie qui frappe le marché.

Image publicitaire annonçant la nouvelle NES Classic Edition.  Photo : Nintendo

Nintendo a été l’une des premières entreprises à pleinement saisir le potentiel de ses jeux rétro en lançant en 2016 la console NES Classic Mini. Cette miniaturisation de sa première console de jeux vidéo, sur laquelle une trentaine de jeux classiques étaient installés, a connu un succès monstre en magasin, entraînant immédiatement des ruptures de stock. Les amateurs ont dû se tourner vers les sites de revente comme eBay où l’appareil était parfois vendu pour plus de trois fois son prix initial.

Cette folie nostalgique a poussé Nintendo à revenir l’année suivante avec une console SNES miniature. D’autres fabricants ont depuis commencé à proposer leurs propres consoles (PlayStation, Commodore 64, Sega Genesis, etc.).

Un émulateur… officiel

Aujourd’hui, Nintendo profite des dernières avancées pour proposer ses propres émulateur et ROM à même sa populaire console Switch. Les joueurs peuvent désormais profiter des jeux de leur enfance en s’abonnant au service Nintendo Switch Online. Un peu plus d’une vingtaine de ces jeux font partie de la bibliothèque, et d’autres doivent s’ajouter régulièrement. Le service est offert pour 24,99 $ par an.

Il est désormais possible de jouer à de vieux jeux Nintendo sur sa console Switch, par le biais d’un abonnement mensuel.  Photo : Nintendo

Cette lucrative aventure de Nintendo dans l’univers des jeux rétro pourrait expliquer son insistance à vouloir mettre fin à la distribution de ROM en ligne, d’autant plus que des joueurs futés sont parvenus à pirater ses consoles miniatures pour y installer des ROM piratés.

Le verdict de mardi agit donc comme un avertissement envers la communauté des adeptes de l’émulation : Nintendo n’entend pas rester les bras croisés pendant qu’une partie des joueurs pirate ses jeux.

L’entreprise japonaise a cependant toujours eu la réputation d’exercer un contrôle jaloux sur ses consoles et ses propriétés intellectuelles. Elle a notamment mis en place un programme pour contrôler le flot de revenus tirés de la diffusion de vidéos en ligne contenant des images de ses jeux. De nombreux youtubeurs mécontents du programme boudent donc le géant nippon par peur de voir leurs profits s’envoler vers le pays du soleil levant.

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